Thomas Pieters: 'Dit is zeker niet mijn top'

Van Abu Dhabi ging de Belg direct door naar Dubai alwaar het volgende toernooi wacht. 'Mijn doel was om terug te keren naar de top-50. Dat dat zo snel in het jaar lukt is mooi.'
@media (max-width: 679px){#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{background: #eee;}#fig-628a1469c47ea img{#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{background: #eee;}#fig-628a1469c47ea img{#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{background: #eee;}#fig-628a1469c47ea img{#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{background: #eee;}#fig-628a1469c47ea img{#fig-628a1469c47ea img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}thomas pieters

Tijd om naar huis te gaan tussen de twee toernooien van de DP World Tour was er niet. Tijd om de zesde zege op dit circuit uit zijn loopbaan te vieren, ook nauwelijks. Laat staan dat er gelegenheid was om een rondje langs de Nederlandstalige pers te maken. Aan de vooravond van de Dubai Desert Classic laste de kersverse kampioen een zoomsessie in waar ook Golfers Magazine bij aan mocht sluiten.

'Ik heb denk ik wel zes keer covid opgelopen de afgelopen dagen', lacht Pieters in antwoord op de vraag of hij veel felicitaties heeft ontvangen in de dagen na de zege in het HSBC Abu Dhabi Championship.
'Natuurlijk komen veel mensen naar je toe op de drivingrange, dat hoort erbij als je wint, toch?', aldus de Belg die donderdag, tijdens de eerste dag van het toernooi in Dubai, dertig jaar wordt.
'Het waren een paar hectische dagen. We zijn meteen weer aan het werk gegaan, mijn gezin is maandag aangekomen en dinsdag hebben we de hele dag bij het zwembad gelegen. Desondanks ben ik nu goed moe. Ik heb echt het gevoel dat als ik nu op de grond ga liggen ik meteen kan slapen.'

Wat echter overheerst is het gevoel van tevredenheid na zijn tweede zege in drie starts, zijn grootste overwinning bovendien. Eind vorig seizoen won Pieters in de Algarve het Portugal Masters.

'Toen ik klein was, leek het mij dat winnen op het hoogste niveau misschien niet voor mij was weggelegd, maar toen kwam Nico (las Colsaerts, red) en die liet zien dat het wel degelijk mogelijk was. Ik hoop dat ik nu op mijn beurt de volgende generatie kan inspireren. Voor mezelf is het vooral heel goed om te zien dat ik ook dit soort toernooien kan winnen. Zonder mijn eerdere zeges tekort te willen doen, een Rolex event is wel van een andere orde. Niet om de grootte van de cheque (ruim 1 miljoen euro, red.) maar om daar met die trofee te staan.'

Gevraagd naar de sleutels van het succes wijst Pieters naar een aantal zaken, van zowel technische als mentale aard.

'Ik ben een stuk rustiger geworden de laatste tijd. Een voorbeeld? Ik miste onderweg een paar keer een putt van twee meter en waar ik daar vroeger boos om geworden zou zijn, lachte ik daar nu mee. “Oké, je kan niet alles maken en ook anderen doen dat niet”, dat maakt een groot verschil.'
'Daarnaast speel ik nu vaker 'saai' golf. Speel ik bewust van de vlag weg bijvoorbeeld. Dat is soms tegennatuurlijk omdat ik weet dat ik die vlag kan halen, maar uit tactische overwegingen kies ik dan toch voor een andere bal. Ja, de achttiende was daar een goed voorbeeld van', zegt hij over de veilige lay-up die hij op de slothole speelde en waarmee hij elk risico het nog spannend te maken neutraliseerde.

Dat moet Pieters deze week op de Emirates Golfclub ook doen, om een slechte reeks te doorbreken. Hij speelde de Dubai Desert Classic zeven keer, haalde zes cuts, maar eindigde nimmer in de top-20. Die matige prestaties waren vooral het gevolg van veel slechtere approaches. Wat hem kan helpen, is dat de greens van de Majlis Course een stukje groter zijn geworden. Al weet Pieters heel goed dat resultaten uit het verleden geen garanties bieden voor de toekomst. Zowel de slechte, als de goede resultaten. 'Misschien open ik met -6, misschien open ik met +3. Ook dat is golf he?'

(Interview gaat onder video door)

Niet alleen mentaal, ook speltechnisch tapt de oud-winnaar van het Dutch Open (2015 op de Kennemer) tegenwoordig uit een ander vaatje, zeker op de greens. De laatste seizoenen won hij vanaf de tee en met zijn slagen naar de greens slagen, maar met de putter in de hand was het een stuk matiger.

'Ik heb een flinke verzameling putters thuis, maar met de putter waarmee ik sinds Wentworth vorig jaar speel, hoop ik nog lang te kunnen spelen. Net zo belangrijk als goed materiaal is dat ik de laatste maanden weer veel meer op gevoel ben gaan putten. Het was door de jaren heen misschien wel te technisch geworden, nu ik het meer laat gaan voelt het ook gewoon weer beter', analyseerde hij.

Met dus twee kort op elkaar volgende zeges, en de 31ste plaats op de wereldranglijst tot gevolg.

'Het was mijn doel om weer terug te keren in de top-50 van de wereld. In 2017 stond ik 23ste en ik denk dat dat zeker een reeel doel is voor de komende maanden. Ik zeg niet dat ik zomaar nummer 1 kan worden, maar ik zit zeker nog niet aan mijn top.'

De 'makkelijkste' manier om snel door te stijgen naar de top, is misschien wel om meer op de PGA Tour te spelen. Aan de andere kant van de oceaan is het veld bijna elke week sterker dan in Europa, met een grote aantal punten voor de wereldranglijst tot gevolg, en door zijn nieuwe status nemen de speelmogelijkheden aldaar ook behoorlijk toe, maar Pieters is niet van plan zijn boeltje te pakken en de oversteek naar Amerika te maken.

'Ik zal zeker kijken wat er eventueel mogelijk is om in Amerika te acteren, maar in principe wil ik gewoon de zomer in Europa spelen. Ik voel me hier thuis en er zijn genoeg mooie toernooien om te spelen. Natuurlijk ga ik de Majors en World Golf Championships doen, maar ik wil ook zeker een mooi programma in Europa spelen.'

De combinatie van Majors én spelen in Europa kan evenwel soms voor lastige keuzes zorgen. In mei staan er immers in drie opeenvolgende weken het Soudal Open, het PGA Championship in Oklahoma én het Dutch Open op Bernardus, de baan waar hij vaak traint, op het programma. Lastig?

'Als Belg mag ik natuurlijk niet ontbreken in eigen land, een Major laat je sowieso niet lopen, en ik zou zeker ook graag op Bernardus meedoen. Ik ga zeker kijken of ik die toernooien kan combineren.'

Laatste nieuws