Keith Pelley, de voorzichtige optimist

De Europese Tour staat voor een belangrijke moment in zijn geschiedenis. Jan Kees van der Velden sprak met voorman Keith Pelley over de kansen en de uitdagingen.
@media (max-width: 679px){#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6153a90739a7c img{#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6153a90739a7c img{#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6153a90739a7c img{#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6153a90739a7c img{#fig-6153a90739a7c img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}pelley

Het decor van het Teams-gesprek is een raam. Het raam van Keith Pelleys tijdelijke kamer in het hoofdkantoor van de PGA Tour op de TPC van Sawgrass. Tot en met The Masters bleef Pelley in de VS. Via Zoom, Teams, mail en smartphone onderhield hij contact met het kantoor van de Europese Tour op Wentworth, met organisatoren van toernooien, autoriteiten, gezondheidsdiensten en andere functionarissen. ‘En hier hebben we gesprekken gehad met de PGA Tour’, zegt hij.

Die gesprekken vloeien voort uit de strategische alliantie die beide circuits enige tijd geleden hebben gesloten. De Europese Tour en de PGA Tour denken ‘een belangrijk nieuw tijdperk in te luiden voor het mondiale golf met de historische aankondiging van een strategische alliantie’, zo stond te lezen in een op 27 november 2020 verspreid gezamenlijk persbericht. ‘Door deze overeenkomst zullen de twee grote Tours alle facetten van samenwerking verkennen en samenwerken op het gebied van strategische commerciële kansen, waaronder wereldwijde mediarechten.’

Nu is het de tijd om af te tasten, om te zien hoe die samenwerking handen en voeten gaat krijgen.

Erg enthousiast

De samenwerking kwam in een stroomversnelling door de plannen voor een Premier Golf League (PGL), een revolutionair plan voor een circuit met teams, betaald door, zo denkt men, onder andere het investeringsfonds van het Saoedische koningshuis. Is er nog nieuws te melden over de PGL? Als je Keith Pelley een bondig antwoord wilt laten geven, moet je die vraag stellen. ‘Nee, niets’, klinkt het. Gevolgd door een stilte. Daarna vertelt hij dat hij erg enthousiast is over de strategische alliantie. ‘Het biedt ons allebei kansen. Nee, ik heb nu nog niets concreets, maar ik ga ervan uit dat Jay Monahan (de commissaris van de PGA Tour, red.) en ik met een statement komen als er echt iets te melden is.’

Op de maandag na ons gesprek schoof Monahan virtueel aan voor zijn eerste vergadering als lid van de Raad van Bestuur van de Europese Tour ‒ eveneens een uitvloeisel van de strategische alliantie. ‘Veel van onze vergaderingen gaan nu via Zoom en Teams. Maar er is niets beters dan face to face. Daarom is Guy Kinnings (de tweede man van de Europese Tour, red.) ook hier. Het gaat ook ergens om: we waren concurrenten en nu zijn we meer partners. We leren van elkaars businesses en de meetings die we hebben gehad kun je heel verfrissend noemen. In principe komt alles op tafel. Tot op heden hebben we nooit bij elkaar onder de motorkap kunnen kijken. Dat gebeurt nu wel. Beide partijen geloven oprecht dat onze goede samenwerking ook goed is voor global golf.’

Onvoorstelbaar moeilijk

Zoals gezegd is Keith Pelley bezig met zijn zesde jaar als CEO. Tot april 2015 werd de Europese Tour alleen door een Engelsman (John Jacobs), een Schot (Ken Schofield) en een Ier (George O’Grady) bestuurd. Maar de Tour voelde dat er iemand moest komen die niet alleen kon bogen op ervaring als sportbestuurder, maar die ook kennis had van media. Pelley, geboren in 1964 onder de rook van Toronto, was volgens de Raad van Bestuur van de Europese Tour de juiste man. Hij was de succesvolle CEO van de Toronto Argonauts geweest, een team uit de Canadian Football League. Maar hij was ook president van het omroepconsortium dat de media beheerde voor en tijdens de Olympische Winterspelen van 2010 in Vancouver. Daarna trad Pelley in dienst bij Rogers Media. Voor dat Canadese concern onderhandelde hij met de National Hockey League over een miljardendeel voor de uitzendingen van de grootste sport van Canada.

En toen klopte de Europese Tour op de deur. Niemand kon toen nog voorzien dat de wereld ‒ ook sport ‒ ooit op ongekende wijze en met piepende banden tot stilstand zou komen. Ja, 2020 was het meest turbulente jaar van de Europese Tour sinds de oprichting in 1972. ‘Het jaar 2020 als probleem op een schaal van één tot tien? Een twaalf!’, zegt Pelley prompt. ‘Het was een onvoorstelbaar moeilijk en veeleisend jaar. Dertig van de 48 toernooien op onze kalender werden afgelast of verschoven. Sinds het uitbreken van de pandemie en het stilleggen van de Tour na Qatar ’20 ging er geen dag voorbij dat er geen planningsvergadering was. En dat zal nog wel even zo doorgaan, want nog steeds is elke dag een uitdaging.

‘Laten we nog even teruggaan naar het Qatar Masters van vorig jaar, dat plaatsvond van 5 tot 8 maart. Op de zaterdag vroegen spelers mij of het Open van Kenia, de week erna, wel door zou gaan. Ja, zei ik. Dat gaat door. En India daarna? En Maleisië? Ik ging er vanuit dat ook die toernooien doorgang zouden vinden. Maar ’s avonds kreeg ik een telefoontje dat er niet in Kenia zou worden gespeeld. En ook de andere toernooien werden afgelast. Het ging allemaal zo snel! Ik weet nog dat Justin Harding vroeg of The Masters door zou gaan. We konden ons geen van beiden voorstellen dat er niet in april in Augusta kon worden gespeeld. We weten we nu wat er allemaal gebeurde in 2020. In die week in Qatar werden uiteindelijk vier toernooien geschrapt. Toen er een telefoontje kwam uit het koninklijk paleis in Marokko, wist ik dat het niet over het verhogen van het prijzengeld zou gaan…

‘Nagenoeg geen enkele wedstrijd is gespeeld op de oorspronkelijke datum. Dat we toch nog zo’n mooi seizoen hebben kunnen neerzetten, met dank aan al onze mensen die keihard hebben gewerkt, daar ben ik geweldig trots op.

‘Van meet af aan was het een gigantische uitdaging’, vervolgt Pelley. ‘In juli begonnen we met twee toernooien in Oostenrijk, om vervolgens voor de UK Swing naar Engeland en Wales te komen. De situatie in Oostenrijk en Groot-Brittannië? Niet te vergelijken. In dat verband wil ik zeker de naam van Andrew Murray noemen, de Chief Medical Officer van de Europese Tour. Aan hem hebben we zoveel te danken. Hij was vorig jaar onze MVP, onze Most Valuable Player. Mede dankzij hem hebben we bubbels gekregen op de banen, waardoor er vanaf half juli weer kon worden gespeeld. En dan heb ik het over 27 toernooien op rij, in twaalf verschillende landen. Ja, die operatie heeft veel gekost. Een bedrag van rond de dertig miljoen. Plus bijna vijf miljoen aan medische kosten. Er zijn twintigduizend coronatests uitgevoerd, met slechts vijf positieve uitslagen.’

Nooit achterover leunen

In de VS was het vanaf half juni bijna weer business as usual. Zonder publiek weliswaar. Ook de start van het seizoen 2020/2021 verliep nagenoeg vlekkeloos. Het enige toernooi dat vooralsnog is geschrapt? Het Canadees Open. Over de grens dus.

‘De PGA Tour is natuurlijk heel iets anders dan de Europese Tour’, zegt Pelley. Eén land of heel veel landen, dat scheelt nogal. En overal zijn de regels in deze tijden van corona anders. Zelfs tussen Engeland en Schotland zijn er verschillen.’

En die regels worden steeds weer aangepast vanwege nieuwe varianten, nieuwe besmettingsgolven en de soms trage uitrol van vaccinatieschema’s, die ook nog eens in haast alle landen van Europa anders zijn. Toch durft Pelley te hopen. Heel voorzichtig. ‘Laat ik het zo zeggen: ik ben Cautiously Optimistic. Met een hoofdletter C en een hoofdletter O. Maar we mogen nooit achterover leunen. 2020 heeft ons dat geleerd. Als je denkt dat iets niet kan gebeuren, dan gebeurt het juist wel.

‘Ik weet zeker dat het schema dat er nu ligt, niet het schema zal zijn waar we aan het einde van het jaar op terugkijken. Er zullen veranderingen gaan komen. Welke? Ik weet het niet. Maar ze komen er. De situatie in de wereld is gewoon nog steeds onvoorspelbaar.'

In februari bood de PGA Tour aan om na The Masters drie toernooien in Florida te helpen arrangeren. Die geste werd beleefd geweigerd. ‘We hebben echt overal naar gekeken, maar we wilden niet op dat aanbod ingaan,’ stelt Pelley, 'we hebben met zoveel zaken te maken, met reisbeperkingen die voor alle landen weer anders zijn. Niet is zeker. Maar: we hebben in alle scenario’s alternatieven opgenomen.’

‘Als de vaccinatieschema’s goed worden opgevolgd, kunnen we mogelijk weer aan het toelaten van fans gaan denken. En aan pro-ams en hospitality. Met veilige bubbels. Maar ook nu zeg ik dat ik Cautiously Optimistic ben. En dat ik de dag zal prijzen dat we weer toeschouwers in de baan zien. Daar verheug ik mij enorm op.’

Innovatiekracht

Europese talenten gaan steeds vaker naar de VS om aan universiteiten met goede golfteams te studeren. En ze blijven er vaak. Jon Rahm en Viktor Hovland zijn de meest sprekende voorbeelden. Twee absolute topspelers die het gros van hun toernooien op de PGA Tour spelen. Dat lijkt een dreigende ontwikkeling te worden voor de Europese Tour. ‘Ik zie dat anders’, zegt Pelley. ‘Mannen als Viktor en Jon voelen zich sterk verbonden met de Europese Tour. Ik ga ervan uit dat ze in september in de Ryder Cup spelen. Jon heeft bovendien bewezen dat zijn hart in Europa ligt. Hij heeft tal van toernooien gewonnen, maar hij is het trotst op zijn Spaans Open-titels, die hij in 2018 en 2019 behaalde.’

Het Spaans Open, het Frans Open en het KLM Open zijn traditionele wedstrijden met een geschiedenis die meer dan honderd jaar oud is. De vraag lijkt gerechtvaardigd of de Europese Tour wel voldoende doet om die waarde te handhaven. Zeker in een tijd dat andere formats dan 72-holes-wedstrijden worden geïntroduceerd.

‘Het gaat hier over meerdere zaken’, stelt Pelley. ‘72-holes-toernooien zullen altijd de kern van onze Tour zijn. Maar deze tijden vragen ook om een andere aanpak, waarmee je anderen naar de banen trekt. Wij geven spelers de ruimte om ‘anders’ te zijn. Denk aan Tyrrell Hatton met zijn hoodies en Erik van Rooyen met zijn iets kortere broeken. En in Zweden is er dit seizoen een toernooi van Annika Sorenstam en Henrik Stenson. Mannen en vrouwen spelen dezelfde wedstrijd en dat zul je onder andere op de scoreborden zien.

‘Onder normale omstandigheden spelen we in 25 tot dertig landen, met spelers uit meer dan dertig verschillende landen. Dan vormen die historische nationale Opens een krachtige kern van onze Tour. De Opens van bijvoorbeeld Frankrijk, Spanje en Nederland zijn dé toernooien om je nationale helden te eren.’

Innovatief zijn. Dat is de opdracht voor de Europese Tour, meent Pelley. Volgens hem leven we in een tijd dat de grotere wedstrijden steeds groter worden en de kleinere daaronder kunnen lijden. Als je niet met je tijd meegaat en niet innoveert, raak je volgens hem achterop. ‘Kijk naar jullie KLM Open. In 2016 ben ik er voor het eerst geweest en ik was meteen onder de indruk. Organisator TIG Sports heeft zijn zaakjes goed voor elkaar. Ik denk dan aan Beat the Pro. Die dame van bijna honderd die meedeed: geweldig! Dat is het mooie van golf: jong en oud spelen samen, mede dankzij het handicapsysteem. Ik denk ook aan onze inspanningen om golf op de Paralympics op te nemen. Inclusiviteit is een van de mooiste aspecten van onze sport, the greatest game there is!

‘Als we de dingen blijven doen die jarenlang de norm waren, dan zal de Europese Tour het moeilijker gaan krijgen. We moeten dus met onze tijd meegaan, maar wel oog houden voor tradities. En nogmaals: TIG Sports is een van onze meest innovatieve promotors.’

Dan, als we het gesprek langzaam afronden, zegt Pelley ineens: ‘Je hebt het nog niet over Joost Luiten gehad! Of ik hem ken? Zeker, het is een goede vent, iemand die een goede ambassadeur is voor Nederland. Ik zal je iets vertellen wat hem karakteriseert. Voorafgaand aan het Oman Open van 2018 kwam Joost naar mij toe en begon met enthousiasme over de baan te vertellen en dat het zo’n goed idee van ons was om het toernooi mogelijk te maken. Hij won, maar hij was dus al complimenteus voor het Open begon. Dat tekent hem. Ja, Joost is ook iemand die af en toe kritiek heeft op ons beleid. Maar altijd opbouwend. Altijd eerlijk. Dat maakt hem bijzonder. En o ja, he’s a sharp dresser.’

(Dit interview stond eerder in Golfers Magazine 3)

Laatste nieuws